El príncipe Felipe, duque de Edimburgo, muere a los 99 años
El príncipe Philip, duque de Edimburgo, quien desposó a la entonces princesa Isabel en 1947. Foto: Getty Images

El duque de Edimburgo, la “fortaleza y ancla” de la Reina durante 73 años, murió a los 99 años.

Un comunicado del Palacio de Buckingham este viernes dijo: “Es con profundo pesar que Su Majestad la Reina anuncia la muerte de su amado esposo, Su Alteza Real el Príncipe Felipe, Duque de Edimburgo. Su Alteza Real falleció pacíficamente esta mañana en el Castillo de Windsor. Se harán más anuncios a su debido tiempo. La Familia Real se une a personas de todo el mundo para lamentar su pérdida”.

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Fue el consorte más antiguo en la historia británica y estaba a solo unos meses de cumplir 100 años en junio.

Felipe había regresado al Castillo de Windsor el 16 de marzo para reunirse con la Reina después de pasar un mes en el hospital, su estadía más larga. Inicialmente recibió atención por una infección, pero luego se sometió a una cirugía cardíaca por una afección preexistente.

Un aviso oficial de su muerte se colocó en las rejas del Palacio de Buckingham, como es tradicional, pero fue retirado poco después, para evitar la aglomeración de multitudes.

La pandemia de coronavirus tendrá un gran impacto en los planes cuidadosamente trazados para su funeral. Con las restricciones aún vigentes en medio del brote de Covid-19, los elementos públicos de la despedida final no podrán tener lugar en su forma original.

La salud del príncipe Felipe se había ido deteriorando lentamente durante algún tiempo. Anunció que dejaría sus compromisos reales en mayo de 2017, bromeando sobre que ya no podía ponerse de pie. Hizo una última aparición pública oficial ese mismo año durante un desfile de los Royal Marines en la explanada del Palacio de Buckingham.

Desde entonces, rara vez se le vio en público, pasando la mayor parte de su tiempo en la finca de la reina Sandringham en Norfolk, aunque se mudó para estar con ella en el Castillo de Windsor durante los períodos de encierro durante la pandemia de Covid-19 y donde la pareja celebró en silencio su 73 Aniversario de bodas en noviembre de 2020.

También celebró su 99 cumpleaños encerrado en el Castillo de Windsor. Pasó gran parte de la crisis del Covid-19 quedándose con la Reina en Windsor en la Burbuja de sus Majestades, el apodo que se le dio a la familia reducida de personal dedicado de la pareja durante el encierro.

El duque pasó cuatro noches en el hospital King Edward VII en Londres antes de la Navidad de 2019 para observación y tratamiento en relación con una “condición preexistente”.

A pesar de someterse a una cirugía de cadera en abril de 2018, asistió a la boda del príncipe Harry y Meghan Markle un mes después y fue visto sentado junto a la Reina en un partido de polo en Windsor Great Park en junio. Él y la reina se perdieron el bautizo del príncipe Luis de Cambridge en julio de 2018, pero se le vio en Crathie Kirk cerca de Balmoral en agosto y conduciendo su Land Rover en la campiña escocesa en septiembre.

A pesar de vivir tranquilamente fuera del ojo público, fue noticia cuando se vio involucrado en un accidente automovilístico en enero de 2019. Dos mujeres necesitaron tratamiento hospitalario después de que aparentemente quedó deslumbrado por el sol cuando salía de un camino de entrada en la propiedad de Sandringham. Un bebé de nueve meses que viajaba en el otro vehículo resultó ileso. El Servicio de la Fiscalía de la Corona decidió que no era de interés público procesar al duque después de que más tarde entregó voluntariamente su permiso de conducir.

Nacido en la isla de Corfú, el príncipe Felipe, que una vez se describió a sí mismo como “un príncipe balcánico desacreditado sin ningún mérito o distinción particular”, desempeñó un papel clave en el desarrollo de la monarquía moderna en Gran Bretaña.

Aunque nunca se le otorgó oficialmente el título de príncipe consorte, vivió una vida de incansable deber real, renunciando a su prometedora carrera naval, que algunos creían que podría haberlo visto ascender para convertirse en el Primer Lord del Mar, para asumir un papel que requería caminar varios metros detrás de su esposa.

Habiendo hecho esta elección, se sumergió de todo corazón en la vida nacional, labrándose un papel público único. Fue el miembro más enérgico de la familia real con, durante muchas décadas, la bitácora más ocupada.

Incluso ya muy entrado en años, se le podía ver en caminatas levantando a los niños pequeños por encima de las barreras de seguridad para que pudieran presentar sus ramilletes a su esposa.

A menudo recibió poco reconocimiento público por sus esfuerzos. En parte, esto se debió a su incómoda relación con la prensa, a quienes etiquetó como “reptiles sangrientos” y cuya cobertura a menudo se centraba en sus errores. Una vez le dijo al exdiputado conservador y biógrafo Gyles Brandreth: “Me he convertido en una caricatura. Así estamos nosotros. Sólo tengo que aceptarlo”.

El duque podía ser directo y franco hasta el punto de ser ofensivo. Afirmó haber acuñado la palabra “dontopedalogía”: un talento para cometer meter la pata. Propenso a los arrebatos de mal genio, nunca soportó a los tontos. Igualmente, podía ser encantador, atractivo e ingenioso, y mostraba una curiosidad tan genuina en sus visitas oficiales que sus anfitriones se sentían halagados.

Aunque constitucionalmente excluido de las principales áreas de la vida profesional de la Reina (no tenía ningún papel constitucional más que el de consejero privado y nunca vio documentos estatales), se propuso modernizar una monarquía que temía que pudiera terminar como una pieza de museo.

Fue por instigación suya que la práctica de presentar a debutantes en la corte fue abolida en 1958. Inició almuerzos informales en el palacio a los que se invitaba a invitados de diversos orígenes. Se ampliaron las fiestas en el jardín.

Presidió el Grupo Way Ahead, compuesto por miembros destacados de la familia real y sus asesores, para analizar y evitar críticas a la institución.

La Reina, que se refería a él en privado, decía: “¿Qué piensa Felipe?” sobre cualquier asunto importante relacionado con la casa real. Las grandes decisiones, incluida su aceptación final de pagar impuestos sobre sus ingresos privados, la abolición del yate real Britannia y su carta a Charles y Diana sugiriendo un divorcio temprano, se tomaron después de consultar con el duque, según fuentes informadas.

Expuso sus puntos de vista sobre la monarquía en varias ocasiones, reconociendo que no podía ser todo para todas las personas y, por lo tanto, siempre se encontraría en una posición de compromiso, o corría el riesgo de ser expulsado de ambos lados. Pero, argumentó: “La gente todavía responde más fácilmente al simbolismo que a la razón”. La gente entendió instintivamente la idea de un representante en lugar de un líder gobernante, y sostuvo que era importante para la identidad nacional.

Tenía un gran interés en la religión y la conservación, a pesar de cazar un tigre de 2.5 metros de un solo disparo en una visita oficial a la India en 1961, el mismo año en que se convirtió en presidente del Fondo Mundial para la Naturaleza del Reino Unido.

La industria, la ciencia y la naturaleza fueron otras pasiones. Uno de sus discursos más famosos fue en 1961 cuando dijo a los principales industriales: “Caballeros, creo que es hora de que saquemos las manos”. Y amaba los gadgets.

Desde el principio se interesó mucho por los jóvenes a través del premio Duke of Edinburgh, que lanzó en 1956, inspirado en sus días escolares, y en organizaciones como la Asociación Nacional de Campos de Juego y el Outward Bound Trust.

Con su atractivo juvenil y su destreza deportiva, Philip era una especie de póster. Jugó polo hasta que, en 1971, una lesión lo obligó a retirarse, tras lo cual se dedicó a conducir un carruaje de cuatro en la mano, un entrenador con cuatro caballos, en el que siguió compitiendo a nivel internacional hasta bien entrados los 80 años.

Era un gran tirador, un piloto calificado y un marinero consumado. Como oficial de control de reflectores en el acorazado HMS Valiant, fue mencionado en despachos en 1941 por su papel en la Batalla de Matapan contra la flota italiana. Su servicio en tiempos de guerra también lo vio presente en la rendición japonesa en la bahía de Tokio en 1945.

Su amor por el aire libre y la búsqueda física se nutrió en la infancia en Gordonstoun, la escuela de Morayshire fundada por Kurt Hahn, que fomentaba la autosuficiencia en los alumnos. Hahn tuvo una profunda influencia en el joven príncipe, quien rara vez veía a sus padres cuando era niño.

Nacido en la casa familiar de Mon Repos, aparentemente en la mesa de la cocina, en Corfú el 10 de junio de 1921, Felipe era el hijo menor y único hijo del príncipe Andrés de Grecia, un oficial del ejército griego y la princesa Alicia de Battenberg. La familia huyó cuando su padre fue acusado de alta traición a raíz de la dura derrota de los griegos por parte de los turcos. Fueron evacuados en un buque de guerra británico, y Philip, de un año, fue transportado en un catre improvisado hecho con una caja naranja.

Tuvo una infancia inquieta y errante. Sus padres se separaron; su padre se instaló en Montecarlo, donde acumuló importantes deudas de juego, y su madre, que era sorda, fundó una orden de monjas antes de deprimirse y ser admitida en un asilo. Más tarde dijo sobre la ruptura de su familia: “Tenía que seguir adelante. Tú lo haces. Uno lo hace”.

Pariente lejano de la Reina, eran primos terceros, sus caminos se cruzaron varias veces antes de que él se convirtiera en un pretendiente serio en 1946, aunque se decía que ella se enamoró de él cuando tenía 13 años.

Un hombre muy ambicioso y complejo, enfrentó muchos obstáculos en los primeros días de matrimonio en el palacio. Sin dinero y sin título, el establishment lo consideró un poco “por debajo”. Jorge VI estaba consternado porque su hija quería casarse con el primer hombre que había conocido y pensaba que era demasiado joven. La reina Isabel, más tarde la Reina madre, y nunca consciente de su sutilidad, se refirió con picardía a él como “El Huno”, una referencia a su herencia mixta danesa, rusa y alemana. Su hermano, David Bowes-Lyon, lo tachó de “alemán”.

Los cortesanos lo veían como un forastero, con apenas donde caerse muerto, y casi demasiado teutónico.

Pero logró superar los prejuicios y se propuso crear un papel en el que se convertiría en el eje de la vida palaciega. Al describir su dependencia de él, la Reina dijo en un discurso para celebrar su boda de oro en 1997: “Es alguien que no se toma fácilmente los cumplidos. Pero, sencillamente, ha sido mi fortaleza y mi permanencia todos estos años, y yo, toda su familia, y este y muchos otros países, le debemos una deuda mayor de la que jamás reclamaría, o que jamás sabremos”.

El obispo de Londres, Richard Chartres, le dijo una vez al biógrafo no autorizado Graham Turner: “Si uno de los aristócratas ingleses estándar se hubiera casado con la reina, habría aburrido a todo el mundo”.

El duque de Edimburgo era muchas cosas, pero una cosa que no era ser aburrido.