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Se confirma una nueva especie de dinosaurio en Australia

El titanosaurio masivo, que vivió hace más de 90 millones de años, se encontró en el suroeste de Queensland.

Una ilustración de "Cooper", el dinosaurio más grande encontrado en Australia. Sus huesos fueron descubiertos en Eromanga Basin en el suroeste de Queensland. Foto: Vlad Konstantinov / Museos de Historia Natural de Queensland y Eromanga

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Se descubrió una nueva especie de dinosaurio en el suroeste de Queensland y oficialmente se reconoció que es el más grande encontrado en Australia y uno de los más grandes del mundo.

El Australotitan cooperensis, un dinosaurio herbívoro de la familia de los titanosaurios probablemente vivió hace 92 o 96 millones de años, durante el período Cretáceo.

Tenía entre 25 y 30 metros de largo, una altura de entre 5 y 5.6 metros hasta la cadera, un cuello muy largo y una cola, lo cual lo hace parecido a un dinosaurio muy famoso como el Brachiosaurus  y el Apatosaurus.

Con el sobrenombre de Cooper, el dinosaurio australiano fue descubierto cerca de Cooper Creek en la cuenca de Eromanga en 2007, pero solo lo han descrito científicamente los paleontólogos del Museo de Queensland y del Museo de Historia Natural de Eromanga.

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Encontraron las escápulas de los hombros, las extremidades, los huesos pélvicos del dinosaurio, muchos de ellos intactos. “La localización remota, el tamaño y la fragilidad de los huesos del dinosaurio contribuyó a una demora para determinar oficialmente que los restos pertenecen a una especie desconocida previamente”, dijo Robyn Mackenzie, paleontóloga de campo.

Esos huesos son tan grandes y frágiles que literalmente nos tardamos años para prepararlos y limpiarlos”, dijo.

Mackenzie es cofundadora del Museo de Historia Natural de Eromanga, junto con su esposo, Stuart, ya que descubrieron los huesos en la propiedad familiar en 2006. Encontraron también los restos de otros 15 dinosaurios en la propiedad, dijo.

Dijo que con base en la longitud y la circunferencia de los miembros de Cooper se piensa que el dinosaurio pesaba cerca de 67 toneladas, aunque las cifras varían dependiendo del método de cálculo que se use.

Un segundo espécimen de Australotitan se descubrió en Eromanga. George, como lo llaman, era bastante más grande que Cooper. Se calcula que el largo de su fémur era de 2.2 metros en comparación con el 1.90 de Cooper. Sin embargo, los huesos de George estaban más fragmentados, lo cual los hace más difícil de estudiar.

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El titanosaurio más grande conocido hasta ahora se encontró en América del Sur. Los análisis indican que el Australotitan está relacionado con otros tres saurópodos australianos, un grupo de dinosaurios que incluyen al titanosaurio. Las otras tres especies se encontraron al norte, en Winton.

El doctor Scott Hocknull, paleontólogo del Museo de Queensland, dijo que era posible que las cuatro especies evolucionaran una de otra en los diferentes hábitats.

“Cuando los dinosaurios se movían en esta zona de Eromanga, era lo último que quedaba del gran mar interior”, que cubrió Australia durante decenas de millones de años”, dijo.

Se han desarrollado nuevas tierras. La expectativa de que los dinosaurios llenen esta tierra podría significar que los diferentes hábitats pueden evolucionar”.

Los paleontólogos encontraron marcas de lesiones en algunos huesos de Cooper, lo que sugiere que después de su muerte lo pisotearon los otros saurópodos.

“Nos topamos con una zona de trampas, que básicamente es lodo que se solidificó y endureció para convertirse en una alacena de roca”, aseguró Hocknull. El descubrimiento indicaba que el área era un camino para dinosaurios, o la orilla de un estanque en donde bebían los dinosaurios, declaró.

“Sabemos que paseaban por el paraje”, dice Hocknull. “No es que sólo se quedaran los huesos conservados en el lodo”.

Los investigadores calculan la edad del dinosaurio basados en las fechas geológicas de los sedimentos que los rodean, y también en el estudio de la profundidad de dónde se fosilizó en la Formación Winton. La formación de roca cubre grandes extensiones del centro y el oeste de Queensland y tienen un grosor de más de un kilómetro en algunas partes.

A principios de mes, una excavación en la propiedad de Eromanga desenterró docenas de nuevos huesos de otro dinosaurio, y las investigaciones ya se están llevando a cabo para determinar si pertenecen a nuevas especies.

The Guardian
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