Un nuevo tratamiento contra el cáncer ofrece esperanza a los pacientes sin opciones
Un miembro del personal observa los resultados de una tomografía pulmonar. Entre los pacientes que participaron en el ensayo británico se encontraban aquellos que padecían cánceres de pulmón, mama, próstata e intestino. Foto: NHS England/PA

Un nuevo tratamiento contra el cáncer puede detener el avance de la enfermedad en pacientes que son resistentes a la inmunoterapia, descubrieron los médicos.

La inmunoterapia utiliza el sistema inmunológico para atacar y eliminar las células cancerosas, y puede salvar vidas cuando otras opciones de tratamiento, como la cirugía, la radioterapia o la quimioterapia, no han dado resultado. No obstante, no puede ayudar a todos los pacientes, y algunos tumores pueden evolucionar para crear resistencia.

Ahora, oncólogos del Reino Unido descubrieron que un tratamiento dual –inmunoterapia combinada con guadecitabina, un nuevo medicamento experimental– puede revertir la resistencia del cáncer a la inmunoterapia. Descubrieron que los pacientes que se esperaba que murieran tras agotar todas las opciones de tratamiento sobrevivieron mucho más tiempo.

La combinación de pembrolizumab, un medicamento para inmunoterapia, y guadecitabina, un agente hipometilante del ADN de nueva generación, detuvo el avance del cáncer en más de un tercio de los pacientes inscritos en el ensayo inicial de fase 1. Los resultados están publicados en la revista Journal for ImmunoTherapy of Cancer.

La combinación dual se podría convertir en una nueva arma eficaz contra diversos tipos de cáncer, señalaron los especialistas del Institute of Cancer Research y del Royal Marsden NHS foundation trust.
Entre los pacientes que participaron en el ensayo, pertenecientes a los hospitales Royal Marsden y University College London, se encontraban personas que padecían cáncer de pulmón, mama, próstata e intestino.

“Creo que uno de los aspectos más importantes de este ensayo consiste en que utilizamos múltiples métodos diferentes para detectar cambios en el sistema inmunológico, lo que demuestra de forma contundente que el tratamiento combinado influyó en él”, señaló el investigador principal del estudio, el profesor Johann de Bono.

De Bono, profesor de medicina experimental contra el cáncer en el Institute of Cancer Research y médico asesor especializado en oncología en el Royal Marsden, añadió: “A largo plazo, esperamos que si se confirman estos efectos en otros grupos de pacientes y en futuros estudios, la guadecitabina y el pembrolizumab pudieran ayudar a combatir parte de la resistencia a la inmunoterapia que observamos en demasiados tipos de cáncer”.

Nuevo tratamiento dual contra el cáncer

Inmunoterapia

Este tipo de tratamiento utiliza el sistema inmunológico para atacar y eliminar las células cancerosas. No obstante, algunos cánceres son resistentes a la inmunoterapia.

Las células T son un tipo de célula inmune que protege al cuerpo de las infecciones. Las células T destruyen las células infectadas por un virus y las células cancerosas.

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Gráfica de The Guardian. Fuente: Cancer Research UK, The Institute of Cancer Research, Guardian research

El estudio utilizó los medicamentos pembrolizumab y guadecitabina para tratar a 34 pacientes que tenían cáncer, de los cuales se analizó la actividad inmunitaria y el crecimiento del cáncer en 30 de ellos. Cada tres semanas, durante tres años, se les inyectó guadecitabina durante cuatro días seguidos, y pembrolizumab durante el primer día de ese período de cuatro días.

El pembrolizumab es un medicamento inhibidor del punto de control inmunitario cuya eficacia ha quedado comprobada en el tratamiento de diversos tipos de cáncer, entre ellos el de pulmón y el de piel. No obstante, los tumores pueden desarrollar resistencia a él y algunos pacientes que inicialmente se beneficiaron terminarán enfermándose más grave.

La Dra. Anna Minchom, directora del estudio, científica clínica del Institute of Cancer Research y doctora asesora especialista en oncología en el Royal Marsden, comentó: “La inmunoterapia ha demostrado ser muy prometedora en el tratamiento contra el cáncer durante la última década, pero no funciona bien con todos los tipos de cáncer y con frecuencia estos se vuelven resistentes. Esta combinación podría ser una manera de atacar su cáncer incluso después de que haya dejado de responder a la inmunoterapia”.

La guadecitabina puede ayudar a vencer esta resistencia, descubrieron los médicos, investigadores y científicos que participaron en el ensayo.

De los 30 pacientes cuya actividad cancerosa se analizó, en el 37% la enfermedad se detuvo por completo, sin que el tumor progresara durante 24 semanas o más. Tres quintas partes del grupo (60%) eran resistentes a la inmunoterapia antes del ensayo. De ellos, casi cuatro de cada diez (39%) no empeoraron después de recibir la combinación de los medicamentos.

Este nuevo tratamiento parece ser especialmente beneficioso para los pacientes que tienen cáncer de pulmón. De aquellos resistentes a la inmunoterapia, la enfermedad de la mitad de ellos estuvo controlada durante 24 semanas o más.

A Alison Sowden, de 61 años, del condado de Dorset, le diagnosticaron cáncer de pulmón hace cuatro años y le dijeron que le quedaba un año de vida, sin embargo, le administraron pembrolizumab durante tres años. Ahora ya no tiene cáncer.

“Sé que existe la posibilidad de que mi cáncer reaparezca y que desarrolle resistencia al tratamiento, por lo que resulta tranquilizador saber que se están llevando a cabo esfuerzos de investigación encaminados a revertir la resistencia del cáncer a la inmunoterapia”, comentó. “Espero que esta nueva combinación de medicamentos experimentales logre llegar a la clínica y ayude a las personas que han desarrollado resistencia al pembrolizumab”.