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¿Qué es una ola de calor y cómo afecta a los humanos?

Cientos de muertes repentinas en Canadá y EU son vinculadas a las olas de calor en los últimos días.

ola de calor
Las olas de calor pueden aumentar las enfermedades. Foto: EFE/ Miguel Sierra.

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La ola de calor en el oeste de Canadá y el noroeste de Estados Unidos mantiene en alerta a los servicios de emergencia: casi 500 personas han fallecido repentinamente en ambos países en los últimos días.

¿Qué son estas olas de calor y por qué pueden afectar la salud? Te contamos.

¿Qué es una ola de calor?

De acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS) y Organización Mundial de Meteorología (OMM), no hay un consenso en la definición de ola de calor, pero como definición operacional se entiende como un periodo inusualmente caliente, seco o húmedo, de día o de noche, que se inicia y termina de forma abrupta, con una duración de por lo menos dos días a tres días, con un impacto discernible en los seres humanos y los sistemas naturales.

Lee: Casi 500 muertes súbitas estarían relacionadas con la ola de calor en Canadá

El National Weather Service determina que “las olas de calor se forman cuando la alta presión en el aire, de 10,000 a 25,000 pies (3,000 a 7,600 metros), se fortalece y permanece en una región durante varios días hasta varias semanas”.

Y si bien las olas de calor no son tan destructivas como otras amenazas naturales, como los huracanes e inundaciones, pueden causar mortalidad y morbilidad que no son evidentes de forma inmediata, indica la Organización Mundial de la Salud (OMS).

¿Cómo responde el cuerpo humano al calor?

El mecanismo de respuesta fisiológico del cuerpo humano al calor incluye el aumento de la temperatura corporal. El incremento detectado por los termorreceptores dispara la respuesta del centro termorregulador, que reacciona accionando la vasodilatación periférica y el sudor. Se activa el transporte masivo de sangre a la periferia para facilitar el enfriamiento, ocasionando una sobrecarga del sistema cardiovascular. La sudoración excesiva, que puede llegar a dos litros por hora ocasiona la pérdida masiva de líquidos y electrolitos, de acuerdo con la OPS.

¿Qué personas son vulnerables a las olas de calor?

La OMS advierte que las temperaturas extremas contribuyen directamente a los fallecimientos por enfermedades cardiovasculares y respiratorias, siendo las personas de edad avanzada los más afectados.

“En la ola de calor que sufrió Europa en el verano de 2003, por ejemplo, se registró un exceso de mortalidad cifrado en 70 mil defunciones”, recuerda la organización.

Te puede interesar: Las olas de calor en el mundo serán cada vez más mortíferas, alerta informe

Los recién nacidos, niños y ancianos, así como personas en situación de discapacidad, aquellas que reciben tratamiento médico, y usuarios de drogas y alcohol son más vulnerables durante las olas de calor, y por tanto pueden desarrollar con más facilidad efectos adversos.

Así mismo, individuos sanos, que realizan actividad física (trabajo o deporte) al aire libre sin tomar medidas de protección, pueden ser afectados.

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