El aumento del nivel del mar por el deshielo es Groenlandia es ‘ inevitable’
El agua que se derrite fluye desde la capa de hielo hacia la bahía de Baffin, cerca de Pituffik, en el norte de Groenlandia. Foto: Kerem Yücel/AFP/Getty Images

El aumento del nivel del mar provocado por la pérdida de la capa de hielo de Groenlandia ya es inevitable, descubrieron los científicos, incluso aunque la quema de combustibles fósiles que está provocando la crisis climática terminara de la noche a la mañana.

La investigación muestra que el calentamiento global registrado hasta la fecha provocará un aumento mínimo absoluto del nivel del mar de 27 cm solo en Groenlandia, a medida que se derritan 110 toneladas de hielo. Si continúan las emisiones de carbono, el deshielo de otras capas de hielo y la expansión térmica del océano, parece probable que se produzca el aumento del nivel del mar en varios metros.

Miles de millones de personas viven en regiones costeras, circunstancia que convierte a las inundaciones provocadas por el aumento del nivel del mar en uno de los efectos más importantes a largo plazo de la crisis climática. Si el récord de deshielo de Groenlandia del año 2012 se convierte en un hecho rutinario a finales de este siglo, algo que es posible, entonces la capa de hielo provocará un aumento “asombroso” de 78 cm del nivel del mar, indicaron los científicos.

En estudios anteriores se utilizaron modelos informáticos sobre el comportamiento de la capa de hielo para calcular las pérdidas futuras, sin embargo, los procesos físicos son complejos y esto conlleva importantes incertidumbres respecto a los resultados.

En cambio, el estudio publicado en la revista Nature Climate Change utilizó mediciones por satélite de las pérdidas de hielo de Groenlandia, así como de la forma de la capa de hielo entre los años 2000 y 2019. Estos datos permitieron que los científicos calcularan hasta qué punto el calentamiento global registrado hasta la fecha ha sacado a la capa de hielo de un equilibrio en el que las nevadas coinciden con las pérdidas de hielo. Esto permitió calcular la cantidad de hielo que se debe perder para recuperar la estabilidad.

“Se trata de un mínimo muy conservador”, señaló el profesor Jason Box, del Servicio Geológico Nacional de Dinamarca y Groenlandia (Geus), que dirigió la investigación. “Siendo realistas, observaremos que esta cifra se duplicará con creces en este siglo”.

El cálculo de 27 cm es un mínimo porque solo contabiliza el calentamiento global registrado hasta la fecha y porque no se incluyen algunas formas en las que el hielo de los glaciares se pierde en los márgenes de la capa de hielo.

La ventaja de este estudio radica en que proporciona una estimación sólida del inevitable aumento del nivel del mar, aunque el método utilizado no ofrece un plazo de tiempo en el que se perderá el hielo. No obstante, basándose en los conocimientos generales de los científicos sobre la manera en que capas como la de Groenlandia pierden hielo en el océano, los investigadores indicaron que la mayor parte del aumento se produciría relativamente pronto. En 2021, otros científicos advirtieron que una parte importante de la capa de hielo de Groenlandia se encontraba al borde de un punto crítico.

“El mínimo de 27 cm es el déficit de aumento del nivel del mar que hemos acumulado hasta la fecha y lo vamos a pagar, independientemente de lo que hagamos de aquí en adelante”, comentó el Dr. William Colgan, también de Geus. “Ya sea dentro de 100 o 150 años, ocurrirá. Y el aumento del nivel del mar al que nos vemos comprometidos está creciendo en la actualidad, debido a la trayectoria climática en la que nos encontramos”.

Colgan explicó: “Si (2012) se convierte en un año habitual, entonces la pérdida comprometida aumenta hasta los 78 cm, lo cual es asombroso, y el hecho de que ya nos encontremos oscilando en ese rango (de pérdida de hielo) resulta impactante. Pero la diferencia entre 78 cm y 27 cm evidencia la (diferencia) que se puede lograr con la aplicación del acuerdo de París. Todavía existe un gran margen para minimizar los daños”.

Los glaciares del Himalaya y de los Alpes ya están en camino de perder un tercio y la mitad de su hielo, respectivamente, mientras que algunos científicos consideran que la capa de hielo de la Antártida Occidental ya superó el punto en el que las pérdidas importantes son inevitables. El calentamiento de los océanos también se expande, aumentando el nivel del mar.

“Existe un apoyo cada vez más amplio en la literatura científica en cuanto a los niveles de aumento de varios metros en los próximos 100 a 200 años”, señaló Colgan. Si se toman medidas climáticas rápidas, se podría evitar el colapso de la colosal capa de hielo de la Antártida Oriental, que provocaría un aumento de 52 metros en el nivel del mar si llegara a derretirse por completo.

La profesora Gail Whiteman, de la Universidad de Exeter, que no formó parte del equipo del estudio, comentó: “Los resultados de este nuevo estudio son difíciles de ignorar para todos los dirigentes empresariales y políticos que se preocupan por el futuro de la humanidad. Se trata de una mala noticia para los casi 600 millones de personas que viven en las zonas costeras en todo el mundo. A medida que aumente el nivel del mar, se volverán cada vez más vulnerables, y esto amenaza aproximadamente 1 billón de dólares de la riqueza mundial”. Señaló que los líderes políticos deben aumentar rápidamente el financiamiento para la adaptación al clima y los daños.