La exploración de Marte
Ilustración del dron Ingenuity, que acompañara al rover Perseverance en la misión a Marte de la NASA. Foto: NASA.

Los científicos están interesados en estudiar a Marte desde el punto de vista geológico para comprender su origen y evolución, así como comparar ese mundo con la Tierra, y así contar con una visión más amplia de la estructura de los planetas rocosos. Se pretende conocer mejor las condiciones ambientales de Marte para que los seres humanos puedan colocar misiones tripuladas en ese planeta desértico. También se espera encontrar vestigios de vida en ese mundo, lo cual arrojaría información sobre el origen y las distintas formas de seres animados.

Cada dos años la Tierra y Marte están lo más cercanos el uno del otro, ya que sus periodos de traslación son aproximadamente 365 y 687 días respectivamente.

Por esta razón que varias misiones nuevas de los Emiratos Árabes Unidos, China y EU lo están explorando a Marte

Entre otras razones para comprender cómo un mundo que tuvo agua líquida se desertificó por el efecto invernadero y aprender cómo proteger a la Tierra para que no le suceda algo similar.

A muy largo plazo -unos 300 años- se desea terraformar ese mundo para poder establecer colonias humanas allá, por lo que es muy importante explorar las condiciones de este inmenso desierto con gran cuidado.

Una de las misiones más interesantes es Perseverance es descubrir restos fósiles de microorganismos en el cráter Jerezo. Este cráter se formó hace 3,900 millones de años por el impacto de un meteorito. Tiempo después, cuando el agua abundaba en Marte se formó un delta que desembocó en él creando un lago. Al menos en la Tierra en los deltas y ríos secos, como por ejemplo el desierto de Coahuila, abundan los restos fósiles. Además en las laderas de Jerezo se encuentran capas de rocas calcáreas similares a las que existen en la Tierra provenientes de restos de crustáceos primitivos.

 Perseverance recorrerá un trayecto de 18 kilómetros que afinarán geólogos terrestres con las imágenes que tomará Ingenuity. Lleva a bordo un carrusel de contenedores que su brazo robotizado llenará con rocas de distintas regiones; una misión futura los recogerá para traerlos a la Tierra para su análisis detallado.

El novedoso combustible que empleará de plutonio radioactivo mantendrá un flujo continuo

de electricidad durante los próximos 18 años

Dado que uno de los objetivos fundamentales de esta misión es buscar vida se tuvieron que esterilizar con enorme cuidado todas sus componentes. Ingenuity es un prototipo de helicóptero que se empleara como base para vehículos que analicen otras superficies de cuerpos con atmósfera del sistema solar, muy en particular Titán el mayor satélite de Saturno que se asemeja a las condiciones de la Tierra primitiva.

“Si la vida que se descubra en Marte es similar a la terrestres -cadenas de RNA o ADN- implicaría que

hubiera podido haber un sólo origen de la vida que se

diseminó por el universo”

En cambio si la vida en Marte es totalmente diferente implicaría que en el cosmos existen muchas maneras de estructurar la materia en organismos capaces de transformar elementos en estructuras complejas capaces de crecer y reproducirse.

Caja dorada que cuya misión en transformar bióxido de carbono de la atmósfera marciana en oxígeno. (NASA/Caltech/JPL)

Perseverance tomará imágenes y realizará experimentos para descomponer el bióxido de carbono de la atmósfera en oxígeno, con miras a futuras misiones tripuladas que requerirán de este gas tanto para respirar como para elaborar combustible para su retorno.

Esta expedición pone de manifiesto cómo mentes internacionales pueden colaborar para llevar a cabo grandes proyectos que invitan a emprender nuevas exploraciones y descubrimientos.

*La autora es investigadora titular del Instituto de Astronomía de la UNAM y profesora de la Facultad de Ciencias.

@FierroGossman