¿Qué es la misión DART y cómo podría desviar un asteroide?
Ilustración de la nave espacial DART de la NASA y del microsatélite LICIACube de la Agencia Espacial Italiana (ASI) antes del impacto en el sistema binario Didymos. DART es una "misión histórica que busca enseñarnos a desviar asteroides con un método relativamente sencillo y aplicable a asteroides de dimensiones que pensamos que podrían suponer un peligro a relativamente corto plazo", dice el investigador del Instituto de Ciencias del Espacio del español Consejo Superior de Investigaciones Científica (CSIC). Foto: EFE/ NASA/ Johns Hopkins APL/ Steve Gribben

¿Si un asteroide viniera contra la Tierra podríamos desviarlo? Eso es lo que experimentará la sonda misión de Prueba de redireccionamiento de un asteroide binario (DART, por sus siglas en inglés Double Asteroid Redirection Test) estrellándose contra uno, lo que la convierte por el momento en la única forma de defender nuestro planeta de un objeto que se aproxima con la tecnología actual.

DART es una “misión histórica que busca enseñarnos a desviar asteroides con un método relativamente sencillo y aplicable a asteroides de dimensiones que pensamos que podrían suponer un peligro a relativamente corto plazo”, comentó a Efe el astrofísico español Josep Maria Trigo-Rodríguez, del Instituto de Ciencias del Espacio del español Consejo Superior de Investigaciones Científica (CSIC).

Esta es La-Lista de las claves para entender qué es y cómo podría desviar a un asteroide.

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¿Qué es DART y qué va a pasar este 26 de septiembre?

La misión DART, de la NASA y el Laboratorio Johns Hopkins, es un experimento a escala de un asteroide real.

Se pretende probar, de manera pionera, el método del impactador cinético sin carga explosiva, es decir, usar una sonda al estilo kamikaze para lanzarla contra un asteroide y tratar de cambiar ligeramente su órbita.

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La misión DART, de la NASA y el Laboratorio Johns Hopkins, es un experimento a escala de un asteroide real. Foto: Twitter/@Dr_ThomasZ

DART se lanzará a una velocidad de 6.6 kilómetros por segundo contra el asteroide Dimorphos, que orbita a otro llamado Didymos, con el que forma un sistema binario.

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¿Por qué se eligió ese sistema de asteroides?

El sistema Didymos está formado por dos asteroides, por lo que tiene mayor interés científico, y está catalogado como potencialmente peligroso.

Didymos tiene unos 780 metros de diámetro y a su alrededor gira el objetivo de esta misión, Dimorphos, de unos 160 metros. Un tamaño que posiblemente nos podamos encontrar algún día de frente.

Es imposible predecir si en 10, 100 o 200 años, pero obviamente en algún momento de la historia nos vamos a encontrar un asteroide de varias decenas de metros de diámetro en ruta de colisión directa.

Josep Maria Trigo-Rodríguez recordó que el 30 de junio de 1908 uno con un diámetro de solo unos 50 metros produjo la devastación de Tunguska, en Rusia, arrasando más de 2 mil 150 kilómetros cuadrados de taiga siberiana -por pocas horas no cayó sobre San Petersburgo-, cambiando para siempre nuestra visión del peligro de impacto con asteroides.

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¿Este sistema binario de asteroides es una amenaza para la Tierra?

“No, en absoluto. Aunque el sistema está clasificado de potencialmente peligroso, ninguno supone actualmente una amenaza”, declaró Josep Maria Trigo-Rodríguez.

Y agregó que en cuanto al impacto, en el caso enormemente hipotético de que Dimorphos se fragmentase en varias piezas seguirían girando alrededor de Didymos, no se lanzarían grandes materiales fuera de la órbita del asteroide principal.

Además, todo ocurrirá a 11 millones de kilómetros de la Tierra. Este experimento no puede ser en nada perjudicial para la humanidad, al contrario.

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¿Cómo es DART?

Se trata de una sonda de altas prestaciones de unos 550 kilos de peso. Es un sistema totalmente automatizado y desde su despegue estaba predeterminado que, en función de cartografiar el cielo con sus cámaras, pudiera buscar la ruta directa hacia el asteroide y hacer autocorrecciones.

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¿Qué va a pasar con el impacto?

Al chocar contra la superficie de Dimorphos, DART excavará un cráter que eyectará rocas y polvo en dirección opuesta al proyectil. En función de lo preciso que sea, a mayor energía cinética mayor impacto, mayor fragmentación de materiales, mayor transferencia del momento cinético y más eficiente será el desvío del asteroide.

El impacto y la zona del mismo podrán verse gracias al nanosatélite italiano LiciaCube, que hace unos días de separó de DART para observar todo el proceso, captar imágenes de la colisión y de la nube de materiales eyectados.

Dimorphos tiene una órbita alrededor de Didymos de 11 horas y 55 minutos; lo que se pretende es acortar ligeramente ese periodo orbital y poder cuantificar la diferencia.

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El tamaño de la nave utilizada dependerá del tamaño del asteroide que amenaza con chocar con la Tierra. Foto: Twitter/@NASARichardi

Hasta el momento se sabe muy poco de Dimorphos, se desconoce su estructura interna y solo se tiene una idea de cuál puede ser su composición, por eso el resultado final está abierto.

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¿Después de DART habrá otras misiones?

El año que viene partirá la misión Hera, de la Agencia Espacial Europea (ESA), para analizar en profundidad el cráter de impacto y el daño causado en Dimorphos.

Esto es importante para saber hasta qué punto para un objeto de 160 metros hace falta un proyectil menor o mayor. Además aportará datos sobre la composición, estructura y naturaleza del sistema de asteroides.

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¿Por qué es importante estar preparados ante posibles asteroides?

Josep Maria Trigo-Rodríguez sostuvo que DART es el tipo de método que podríamos poner en marcha para tener un papel más activo en defensa planetaria.

Se está hablando de volver a la Luna, de establecer una estación espacial permanente que orbite nuestro satélite -la llamada Lunar Gateway-, pero estamos descubriendo que pequeños asteroides, de entre 20 y 30 metros, pasan cada pocos meses entre la Tierra y la Luna; en algún momento puede haber uno que se vea en el último momento y que venga hacia nosotros.

DART ejemplifica el tipo de robots tecnológicos que podrían ser los encargados de un sistema paliativo de acción rápida desde una órbita circunlunar, dado que todavía desconocemos más de la mitad de asteroides de menos de cien metros de diámetro.

Hay muchas maneras de tener un papel activo en defensa planetaria, de no confiar tanto en la fortuna. Si tienes un impactador cinético como DART en órbita y detectas un asteroide, en tiempo récord lo puedes lanzar hacia ese objeto y desviarlo.

Con información de EFE y AFP.

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