2020 fue el año más mortal para los migrantes que cruzan a EU por Arizona
Cruces que señalan fallecimientos de migrantes en Arivaca, Arizona. Getty Images/ Micah Garen

Cuando los restos de dos migrantes indocumentados fueron encontrados en el desierto del suroeste de Arizona en julio pasado, un cuerpo yacía junto a una flecha dibujada en la arena, apuntando hacia el norte, con la palabra “AYUDA” escrita debajo.

Los hombres habían muerto al intentar cruzar a Estados Unidos desde México, según la Patrulla Fronteriza. Un sobreviviente, de un grupo de tres, dijo a los agentes federales que su ‘coyote’ había dejado a los otros dos en la remota zona salvaje.

“Estas personas no son solo números”, dijo Tony Banegas, director ejecutivo del Centro Colibrí de Derechos Humanos, una organización en Tucson que trabaja para identificar los restos de migrantes y ayuda a las familias a encontrar a sus seres queridos desaparecidos.

“Estos son seres humanos con familias y aspiraciones. Hicieron todo lo posible para hacer el viaje, (solo) para convertirse en una tumba en el desierto”.

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El año pasado fue el más mortal registrado para los migrantes que cruzan ilegalmente a los Estados Unidos a través de Arizona, con los restos de 227 hallados en la frontera según Humane Borders.

“Este fue el verano más caluroso de todos los tiempos, y vimos la mayor cantidad de muertes registradas. Es un recordatorio de lo peligrosa que puede ser la frontera”, dijo Douglas Ruopp, presidente de la organización sin fines de lucro que mapea las muertes de migrantes y guarda suministros de agua de emergencia en el desierto.

Desde 1998 se cree que al menos 7,000 migrantes han muerto a lo largo de la frontera entre Estados Unidos y México, tal vez muchos más, ya que el mantenimiento de registros es irregular.

A medida que Estados Unidos amurallaba una mayor parte de la frontera, una prioridad política bajo Donald Trump, los riesgos para quienes aún estaban decididos a hacer el viaje aumentaron.

“Esa ya es una tradición de años, las barreras y muros han empujado a la gente a terrenos más remotos y peligrosos”, dijo Jeremy Slack, profesor asistente de geografía en la Universidad de Texas-El Paso y autor de Deportados a la muerte: cómo la violencia de las drogas cambia la migración en la frontera EU-México.

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Cruzar a cualquiera de los cuatro estados estadounidenses de Texas, Arizona, Nuevo México y California a lo largo de la frontera 3,154 kilómetros entre EU y México puede ser peligroso: barreras altas, áreas silvestres aisladas con temperaturas extremas, aguas turbulentas del río Bravo…

Norma Herrera es organizadora comunitaria en el grupo de defensa de la Red de Voz Equitativa del Valle del río Bravo en Texas, otro corredor de migrantes mortal donde al menos unas 3,000 personas han perdido la vida desde 1998.

“Necesitamos ser especialmente conscientes de cómo varias políticas sirven para el mismo propósito… disuadir la migración haciéndola más mortífera”, dijo.

Más al oeste, el desierto de Arizona puede ser especialmente mortal.

La aspiración de Trump de construir un muro de costa a costa a expensas de México en realidad resultó en solo 360 kilómetros de nueva barrera, abrumadoramente a expensas de los contribuyentes estadounidenses, y en su mayoría, reemplazando vallas en ruinas o mínimas.

Pero el aumento en las muertes fronterizas en Arizona el año pasado, en comparación con 144 en 2019 y 128 en 2018, coincidió con una oleada de construcción allí.

Y el impacto del muro fronterizo en las muertes de migrantes se vio agravado por el bloqueo casi total de Trump, que sólo se endureció durante la pandemia sobre quienes ingresaban a Estados Unidos para buscar asilo.

“En casi todos los sentidos, la administración Trump terminó fundamentalmente el acceso al asilo en la frontera”, dijo el abogado de la ACLU, Shaw Drake, exponiendo así a quienes intentaron cruzar de cualquier forma “a un rosario de peligros adicionales”.

Benegas describió visitas a México donde los solicitantes de asilo languidecían en ciudades peligrosas esperando el interminable proceso de asilo, bajo la política de Permanecer en México de Trump, que niega “un derecho universal”.

“La gente vive debajo de los puentes, esperando durante meses. Algunos deciden correr el riesgo y cruzar el desierto”, dijo.

En marzo de 2020, Trump firmó una orden de emergencia en marzo pasado que permitía la expulsión sumaria de migrantes en la frontera por preocupaciones sobre el Covid-19, sacando a más de 380,000 personas de esta manera hasta la fecha, según datos federales.

“Cooptaron la pandemia para lograr su objetivo de largo plazo de poner fin al asilo en la frontera”, dijo Drake.

En la región fronteriza de Arizona hay cactus con pinchos, arbustos espinosos y pastos que a menudo contienen fragmentos rasgados de la ropa de los migrantes.

“La flora a lo largo de la frontera se conoce como matorral espinoso, y por una buena razón”, dijo Emily Burns, directora de programas del grupo de conservación Sky Island Alliance, con sede en Arizona. “No podemos usar ropa suave en el campo, se destrozaría”, dijo.

Muchos migrantes no están preparados para un paisaje extraño para ellos, quienes se adentran en un viaje abrasador.

“A menudo, la gente no tiene zapatos de verdad. Algunos llevan sandalias, les dicen que será un viaje corto. La mayoría de las personas que encuentro en el desierto tienen unas terribles ampollas en los pies. No sé cómo caminan ‘, dijo Ruopp.

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Muchos no llevan, o no pueden, llevar suficiente agua para un viaje que puede durar días.

“La mayoría se va con botellas de dos galones atadas al cuello”, dijo Ruopp. Eso es bueno para tal vez un día. Encontramos personas que han estado fuera durante cinco días o más”.

El año pasado no solo fue el más caluroso registrado, las lluvias del verano no se materializaron.

Ruopp se ha encontrado con muchos migrantes extraviados y “delirantes”, incluso “caminando en círculo” o sin saberlo “dirigiéndose al sur de regreso a México”. La deshidratación “realmente afecta la toma de decisiones” y es una forma terrible de morir, dijo.

Muchos esperan que las cosas cambien de manera integral en la administración de Joe Biden.

Desde que tomó posesión, Biden suspendió las deportaciones, aunque la semana pasada un juez anuló esa moratoria. Y el gobierno rescindió oficialmente la política de “tolerancia cero” de Trump que llevó a que las familias fueran separadas y detenidas en la frontera, con más retrocesos por venir.

Pero, aunque el presidente emitió una orden de suspensión de trabajos para la construcción del muro fronterizo, no es seguro que se eliminarán las barreras.

El congresista demócrata de Arizona Raúl Grijalva quiere que la administración Biden-Harris ponga el factor humano en el centro de la política migratoria.

“Les urjo a revertir todas las políticas xenófobas de Trump que crearon este caos”, dijo a The Guardian.

Grijalva concluyó: “No es ningún secreto que las políticas draconianas de la administración Trump en la frontera crearon una crisis humanitaria que empujó a los solicitantes de asilo vulnerables a rutas cada vez más desesperadas y peligrosas para buscar seguridad … y costó innumerables vidas”.